载人登火星 廿年或可期

来源:中国航天报 作者:郑永春 编辑:陶士亚 发布时间:2015-03-09 09:01

在太阳系所有地外天体中,火星毫无疑问是受关注度最高的行星。那么,人类为何对火星情有独钟?何时才能实现载人登陆火星呢?

日前,全国政协委员、中国空间技术研究院月球探测卫星总指挥顾问兼总设计师顾问、中科院院士叶培建在接受媒体采访时表示,“火星一号”计划只是炒作,并不靠谱。他说,以现有航天技术,要想实现人类飞往火星的梦想,最快也是2035年左右的事情。

纵观太阳系演化的历史,我们发现人类的生命其实十分脆弱,面临地震和海啸、火山爆发、小天体撞击、地球磁极倒转、超级太阳风暴等重大自然灾害带来的危害,甚至可能导致地球生命大灭绝。因此,人类必须有足够的危机感和紧迫感,在灭顶之灾来临前,尽快找到可以延续人类火种的避难所。

目前,人类还无法飞出太阳系,而在太阳系内,只有火星的自然环境与地球最相似,是太阳系中唯一经改造后适合人类长期居住的地外天体。

2013年,荷兰一家私人公司推出火星移民计划,将挑选两男两女于2023年登陆火星并定居。今年2月,中国的河南小伙李大鹏入围100人候选名单。

然而在笔者看来,用单程票前往火星的冒险行为只是一种商业炒作,真正的载人登陆火星必须是可以往返的。如今的载人航天已经到了突破地球引力束缚,为实现载人登陆火星而努力的关键阶段。载人登陆火星不仅需要丰富的知识积累、坚实的技术储备、专业全面的人才队伍,还需要合适的政治环境和民意支持。

由于地球和火星的轨道运动差异,火星探测器的发射窗口每26个月才会“打开”一次。迄今人类已开展42次火星探测活动,取得了大量探测资料。从技术层面分析,火星探测的成功率越来越高,技术逐渐成熟。2007~2011年,俄罗斯联合多国组织了为期520天的火星-500载人登火星的地面模拟试验,6名志愿者经历了从“火箭发射”、“行星际旅行”、“火星登陆”到“返回地球”的全过程。作为星座计划核心的战神号货运火箭、载人火箭、猎户座载人飞船均已成功试飞,具备了载人登陆月球、小行星和火星的大部分功能。

从民意支持分析,美国人对火星怀有浓厚兴趣,美国宇航局的火星任务一直得到民众支持。实现人类首次登月让美国在空间争霸中击败对手,作为一个鼓励冒险、创新和探索精神的移民国家,实现人类首次登陆火星的目标在美国无疑具有强大的号召力。

从政治环境分析,美国政府未来的航天政策已经清晰,即鼓励和扶持民营企业进入航天领域,培育其研发能力和技术实力。美国宇航局逐渐退出低轨道航天飞行和商业发射,把这些任务承包给民营企业,美国政府将集中力量发展月球及以远的深空探测,载人登陆火星是其中的首要目标。

从发展战略分析,不管是重返月球还是载人登小行星,瞄准的都是载人登火星,只是实现途径不同而已。预计下届美国政府换班后,载人登火将成为美国宇航局新政的重要目标,并适时宣布启动实施。

探索火星的道路将充满挑战,但这种挑战和冒险精神,才是人类社会蓬勃发展的原生动力。基于对科学发展战略的认识,我们不妨作一个大胆的预测,人类将在未来20年内首次踏上火星表面,而后朝着建立火星前哨站、改造火星环境、火星移民的长远目标逐步迈进。

鉴于载人登陆火星的极高技术难度,除美国外的国家很难在短期内独立具备载人登火星的能力。但作为深空探测后起之秀的中国,面对世界航天发展的新形势,我们必须突出重点、有所作为,积极规划自主火星探测,在人类探索太阳系的征程中做出应有的贡献。

(作者系首届香江学者,国家天文台青年创新促进会负责人)

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